虎爺將軍

各地的土地公廟(福德祠)通常可以在主神神桌下方或神龕內發現虎爺的蹤跡,這和民間土地公與虎爺的傳說有關:老虎是山中之王,牠憑恃著勇猛的體魄,常常危害各種生物的安全,所以人民就祈求掌管人間土地的神—土地公的保佑,希望土地公能收伏老虎,別再讓老虎繼續危害鄉里,於是土地公就用法力收伏了老虎,老虎因此成為土地公的腳力,不再為害,之後就算是老虎傷了人,人們也認為老虎是得到土地公同意才敢這麼做的,所以民間有「土地公無書號,虎不敢咬人」的俚語。也因為老虎被土地公收伏為腳力,所以就跟隨著土地公一同接受信徒的供奉,成為具有神力的虎爺。由於虎爺是土地公的腳力,因此不能和土地公平起平坐,只能置於土地公的神位或神桌之下。

虎爺追隨的主神以土地公和保生大帝為主,這和民間廣泛流傳的土地公、保生大帝與老虎傳說有關,但除了土地公和保生大帝能伏虎外,就連城隍爺、媽祖等神明在傳說中也曾將老虎收伏,使之成為自己的腳力。道教中的某些神明和老虎的關係很密切,例如:老虎為張天師固守煉丹爐,同時也是張天師的座騎;武財神趙公明的座騎為黑虎將軍。跟隨著這些神明的老虎,在廟宇中隨著神明受到人們的祭祀,也被尊稱為虎爺。

臺灣大部分的廟宇都會供奉虎爺,主要就是請虎爺庇佑合境平安,並且負責廟宇環境的安寧,確保廟中的環境不被打擾,具有驅除癘疫、惡魔以及鎮護廟宇的能力。

保生大帝廟中座下都有虎爺在守護著,這是因為保生大帝和虎爺之間有一段「保生大帝醫虎咽喉」的傳說故事:相傳在宋代的時候,有一隻老虎危害地方,吞食了不少牲畜和人類。有一次,牠吃了一個盛裝打扮的婦人,由於吞得太快了,婦人頭上的金簪卡住喉嚨,讓牠痛不欲生,於是老虎就到一位名醫那兒去求診,這位名醫告訴牠說:因為你害人無數,所以得到這樣的懲罰,我不能救你。老虎此時真誠的表示懺悔,並且答應名醫不再害人,之後更願意為名醫服務,於是名醫就幫老虎把金簪從牠的喉嚨裡取出來,解除了老虎的痛苦,而老虎也真的履行諾言,隨伺在這位名醫的身邊,從此不再害人。這位名醫就是後來的保生大帝,這隻老虎也成為保生大帝身邊的「黑虎將軍」。由於保生大帝救過虎爺,因此為了要報答恩情,虎爺除了跟隨在保生大帝的身邊之外,在受供奉的時候,虎爺的位置也都是在保生大帝神位或神桌之下,不敢有踰矩的狀況。此外,黑虎將軍的誕辰是在每年的農曆四月十六日,每到這一天信徒們都會特別為祂舉行祭祀活動,顯示出黑虎將軍在民間信眾心中的重要性。